Development

Software-ontwikkeling
Pascal

Echte mannen

De meesters van het koude ijzer worden zeldzaam.

© Shutterstock FXQuadro
24 november 2021

"Real Programmers Don’t Use Pascal" is een beroemd geworden epistel van een anonieme programmeur, dat nog stamt uit de tijd dat computers maar beperkte mogelijkheden hadden. Kloksnelheden en opslagcapaciteiten werden toen vooral in kilo-eenheden uitgedrukt. Je moest dus een hele vent zijn, wilde je zo’n ding iets nuttigs laten doen.

Maar kleine computers worden groot. En de IT zelf is vaak één van de eerste plekken waar je dat merkt. De arme kerel kon daar niet mee omgaan. In plaats van zelf slimme sorteeralgoritmes te maken, werden die hem nu aangereikt. Nieuwe programmeertalen maakten de oude trucs, waarvan hij zich ooit bediend had, onmogelijk. Hij beschouwde zichzelf als de Laatste Echte Man.

Nu, veertig jaar later, bestaan Echte Mannen nog steeds. Alleen bouwen ze geen applicatieprogrammatuur meer, maar Operating Systems en compilers. Dingen waar je talen als C voor nodig hebt. Want C gebruik je als je zelf alles onder controle wilt hebben en het laatste restje performance uit een machine wilt persen. Als je een applicatie schrijft heb je geen C nodig, want de huidige hardware is snel genoeg voor dat soort toepassingen.

Een Echte Man doet sowieso niet graag applicatieontwikkeling, want uitdagend is anders. Een beetje bytes heen en weer schuiven op een backend. Boeien. Als Echte Mannen dat soort werk moeten doen bouwen ze een hele batterij codegeneratoren, templates en allerlei andere abstractielagen om toch maar zo snel mogelijk van dat klusje af te zijn.

En zelfs dan is de code vaak indrukwekkend. Ik heb meegemaakt dat een gebruiker klaagde over een gloednieuwe webapplicatie. Hij had al vijf keer “Save” aangeklikt en er gebeurde niks. Wat bleek, de applicatie had een “round trip” van minder dan een tiende seconde. Zijn gegevens waren net zo vaak op schijf opgeslagen als hij de muisknop had ingedrukt.

Op de vraag waarom hij de gebruiker geen terugmelding gaf, antwoordde de Echte Man: “Een melding?! Hoezo? Er gaat toch niks mis?”

Echte Mannen. Het lijken er steeds minder te worden. En dat is jammer, want het zijn de meesters van het koude ijzer. Zonder hen is de IT-wereld weer nèt een stukje minder interessant.

Magazine AG Connect

Dit artikel is ook gepubliceerd in het magazine van AG Connect (novembernummer 2021). Wil je alle artikelen uit dit nummer lezen, klik dan hier voor de inhoudsopgave.

Reactie toevoegen
2
Reacties
Johan 26 november 2021 12:10

Op mijn "echte mannen opleiding" (inderdaad, C, device drivers, compilers, "the dragon book" voor wie dat nog wat zegt) werd inderdaad heel veel aandacht besteed aan optimalisatie, loop invarianten, de UNIX kernel (BSD, en UNIX varianten zoals Linux), database normalisatie, queueing theorie, enzovoort enzovoort.
Maar waar nauwelijks aandacht voor was, was voor wat ze tegenwoordig "user experience" noemen. Wat heb ik daar later achteraf spijt van gehad, vooral als ik terugdenk aan de gebruikers die ik heb opgezadeld met mijn extreem gebruikersonvriendelijke software. Inderdaad onder het motto; "als er niets verkeerd gaat hoef je ook niets te melden".

Natuurlijk was IT heel interessant in de jaren 80 en begin jaren 90. Kijk ik melancholiek terug op de device drivers die ik ooit heb gebouwd, en de kunststukjes om alles in de beperkte hoeveelheid geheugen (en EEPROM capaciteit) te proppen? Natuurlijk. Maar we hebben met zijn allen ondertussen ook wel een heleboel bijgeleerd. Ik ook! (hoop ik dan maar).

Willem van Geldrop 25 november 2021 13:41

Leuk stuk! Ook IT'-ers zijn net mensen :)