Management

Zakelijke software
Shay Banon

Snelgroeier: gedistribueerd Elastic wortelt in Amsterdam

De beursgang vorig jaar was een kroon op het werk van de oprichters van het bedrijf rond open source zoektechnologie.

Shay Banon © Elastic
12 februari 2019

De beursgang vorig jaar was een kroon op het werk van de oprichters van het bedrijf rond open source zoektechnologie.

Vraag een willekeurig persoon naar een grote naam in zoektechnologie en weinigen zullen gelijk met Elastic op de proppen komen. Toch maakt iedereen van ons vrijwel dagelijks gebruik van hun zoektechnologie.

Bij het reserveren van een Uber, een restaurantje zoeken bij Yelp; een groot deel van de apps die ergens gebruikmaken van een zoekfunctie, zet daarvoor Elasticsearch in. Elastic heeft samenwerkingsverbanden met een aantal cloudplatformen, waaronder Google; zelf bekend van zijn zoektechnologie.

Elastic heeft zich toegelegd op enterprise search, op het doorzoeken van alle mogelijke soorten data. Dat is een heel andere tak van sport dan het doorzoeken van het web met crawlers, wat Google doet. Google was daarom ook geïnteresseerd om samen de zoek- en analyseproducten uit de Elastic Stack aan te bieden aan klanten op het Google Cloud Platform (GCP)

De oorsprong van al dit succes ligt in een receptenapp, die de toen nog in Israël wonende Shay Banon maakte voor zijn vrouw. Zij begon net aan haar carrière als chef-kok. Er moest in de app een goedwerkende zoekbox komen. Al coderend ontstond bij Banon een fascinatie voor de kracht van zoektechnologie. De code – genaamd Compass – zette hij in het opensourcedomein en raakte zo betrokken bij de opensourcegemeenschap. 

Baan opgezegd

Hij zag echter veel meer mogelijkheden en legde de basis voor Elasticsearch. Deze code was veel beter schaalbaar en kon op veel verschillende machines draaien. En kon niet alleen websitedata doorzoeken maar ook machinedata, operationele data, handelsdata of wat je ook maar kan bedenken. "In 2010 heb ik mijn baan opgezegd en twee jaar besteed aan het verbeteren van niet alleen de code maar ook de community eromheen." En dat sloeg aan. Er was zoveel belangstelling uit de markt dat het zinvol werd een bedrijf om de technologie te bouwen.

Dat bedrijf werd gevestigd in Amsterdam. Op het eerste oog niet de meest voor de hand liggende keuze voor een Israëlisch burger, maar Banon zette het bedrijf op met drie partners, waarvan er twee in Nederland woonden – Steven Schuurman en Uri Boness – en een in Duitsland – Simon Willnauwer. 

Elastic

Bestaat sinds: 2012

Gevestigd in: Hoofdkantoren in Amsterdam, en Mountain View, California en verder 44 nevenvestigingen in 35 landen. 

Doet: enterprise search technologie

Medewerkers: Zo'n 1.100, een groei van bijna 60% in een jaar tijd.

Klanten: meer dan 6.300 betalende klanten.

Financiën: Omzet over het tweede kwartaal van het gebroken boekjaar 2019 dat 31 oktober eindigde was 63,6 miljoen dollar, een groei van 72% ten opzichte van een jaar eerder. Het operationeel verlies (GAAP) bedroeg 27 miljoen dollar. 

Voor Banon was het geen straf naar Nederland te komen. "Je wordt overal zo welkom onthaald. Al het papierwerk; het gaat allemaal heel gladjes. En Amsterdam is een heel multiculturele stad en een mooie stad. Voor mij een geweldige ervaring. Maar eigenlijk zijn we vanaf het begin een erg gedistribueerde onderneming. De gemeenschap met wie ik samenwerkte om Elasticsearch te ontwikkelen, woont werkelijk over de hele wereld."

Bij de stormachtige groei die volgde, had dat zeker voordelen. Er was grote behoefte aan talent. Daar waar de meeste bedrijven alleen uit de lokale markt kunnen putten, kon Elastic veel breder kijken. "We namen mensen aan in Boston, Barcelona, Phoenix, Praag en Sydney. Je kon het zo gek niet bedenken." Zo'n extreem gedistribueerde opzet vereist ook wel extra inspanning om het bedrijf bij elkaar te houden. Hoe zorg je ervoor dat iedereen in dezelfde richting werkt, en volgens hetzelfde mission statement werkt? Hoe creëer en behoud je de bedrijfscultuur? "Ik weet niet of je het echt een obstakel voor de groei moet noemen, maar alles gebeurt met een 10x-snelheid. Dus het aannemen van nieuw personeel moet echt heel snel. Je moet bedrijfsleiding vinden op een heel hoog tempo en je moet een salesteam opzetten. En ook nog nieuwe producten ontwikkelen. Dat is wellicht het lastigst. Hoe kun je werken op zo'n snelheid en er toch voor zorgen dat het wel een coherent geheel blijft?"

Als een gek de wereld rond

Het scheelt dat zeker in het begin er vooral technici en productontwikkelaars werden aangenomen, die vrijwel zonder uitzondering ruime ervaring hadden in de opensourcegemeenschap. Zij zijn dus gewend aan het werken aan projecten met mensen met een heel verschillende culturele achtergrond, die ze soms maar een paar keer per jaar in levenden lijve treffen op een congres. Maar naarmate het bedrijf groeide, kwamen er ook mensen aan boord die niet gewend waren zo te werken. Banon introduceerde een programma om de interactie te verbeteren. Zo probeert hij mensen elke paar maanden bij elkaar te brengen. En met chat en video zijn er nu de tools die samenwerking vergemakkelijken. "Ik vloog eerder als een gek de wereld rond om alles bij elkaar te houden", lacht hij.

Meeting Elastic
Meeting Elastic ©Elastic

De voordelen van zo'n extreem gedistribueerd bedrijf overtreffen echter met gemak de nadelen, is Banons conclusie. "We hebben door onze opzet ook een bedrijf met een enorme diversiteit. Dus geopolitiek en cultureel. We moeten leren hoe we met elkaar omgaan. Het is bekend dat een bedrijf met veel diversiteit, veel veerkrachtiger is, omdat de producten meer empathie bij de gebruikers oproepen. En het feit dat je moeite moet doen om het bedrijf te laten werken. Als je de moeilijkheden weet te overwinnen, ben je uiteindelijk sterker."

Gebruik waar je zelf niet aan denkt

Hoewel Elastic een bedrijf is met opensourcecode en een intensieve gemeenschap aan ontwikkelaars heeft, wordt zoals Banon het zegt "99,9999% van de codebase door het bedrijf zelf ontwikkeld." Het gebruik van een opensourcedistributiemodel betekent dat de gemeenschap een review kan doen op de code, waardoor Elastic de betrouwbaarheid en de beveiliging van de producten kan verbeteren.

Het bedrijf houdt echter de controle over de codebase en het auteursrecht. Dat heeft het voordeel dat Elastic de enige is die kan garanderen dat een gevonden bug ook gefikst wordt. Banon is echter heel enthousiast over de bijdragen van de gemeenschap in de zin van feedback op de code en de ontwikkeling van nieuwe producten boven op de code. "Het mooie van open source is dat mensen het systeem gaan gebruiken voor zaken waar je zelf nooit aan hebt gedacht. Zo was er al snel iemand die Elasticsearch ging gebruiken voor het eenvoudig doorzoeken van logfiles. Wij waren enthousiast over zijn project Logstash en daarmee werd Jordan Sissel een van onze eerste werknemers."

Zo ging het ook met Rashid Khan, die een visualisatietool genaamd Kibana creëerde boven op Elasticsearch om de loginformatie te visualiseren. Banon: "Dat is de manier waarop we groeien. Ik vergelijk het altijd met een dans tussen de developers van het product en de gebruikers. Soms leiden wij, soms leiden zij. Iemand bedenkt een nieuwe toepassing en wij denken dan weer na over hoe we de basis nog beter geschikt kunnen maken voor die toepassing."

Het doorzoeken van logfiles en die overzichtelijk presenteren, is een van de belangrijkste use cases geworden voor Elastic. Bijvoorbeeld Uber zet de technologie in voor het monitoren van de vele duizenden servers over de wereld met data die bedrijfskritisch zijn voor het functioneren van het bedrijf. Het bedrijf wil weten welke servers het minder goed doen, onder druk staan of down zijn. Al die servers produceren massa's machinedata en logs die het bedrijf nu makkelijk kan analyseren.

Search aan de basis van machine learning

De inzet van machine learning om te speuren naar abnormale gebeurtenissen ligt daarbij voor de hand. "Om te beginnen is de zoekmachine het hart van veel machine learning efforts. Niet alleen gerelateerd aan Elasticsearch, maar in het algemeen. Dus zowel bij natural language processing tot sentimentanalyse. Er is bijvoorbeeld een belangrijk project van Google dat TensorFlow heet. Dat heeft een 'native integration' met Elasticsearch. Maar machine learning is erg divers. Er zijn nog vele topics waar we mee aan de slag gaan."

Op de vraag of Elastic eigenlijk wel een Nederlands bedrijf is, is Banon heel resoluut. "Ja natuurlijk. Twee van onze oprichters zijn Nederlands. Ons mooiste kantoor ter wereld staat in Nederland – en ik kan je vertellen dat we veel kantoren hebben over de wereld – en onze naam is Elastic NV, dus we zijn een echt Nederlands bedrijf. En dat is om geen andere reden dan dat het bedrijf daar startte. Ik denk dat we ook veel van Nederland hebben vanuit cultureel oogpunt. Maar we zijn tegelijk ook Duits, Engels, Amerikaans, Australisch en Canadees."

Magazine AG Connect

Dit artikel is ook gepubliceerd in het magazine van AG Connect (nummer januari / februari, 2019). Wil je alle artikelen uit dit nummer lezen, klik dan hier voor de inhoudsopgave

Lees meer over Management OP AG Intelligence
Reactie toevoegen
De inhoud van dit veld is privé en zal niet openbaar worden gemaakt.