Intel: grootste sprong voorwaarts ooit

24 september 2010

Sandy Bridge vertegenwoordigt de tweede stap (‘tok’) in Intels zogeheten tiktokmodel. Dit betekent dat het 32-nanometerproductieproces (‘tik’) hetzelfde is als bij de vorige processorgeneratie maar dat het basisontwerp van de chip, de microarchitectuur, grondig is aangepast.

Topman Paul Otellini gaf in zijn openingstoespraak op het Intel Developer Forum (IDF) enkele nieuwe details prijs over Sandy Bridge. Hij benadrukte het belang van integratie van functies zoals ‘graphics’ in de microprocessor om de prestaties te verbeteren en het energieverbruik terug te dringen. Tot dusver stopte Intel de videokaart in de chipset.

Hoewel integratie de grafische prestaties opkrikt, is Intels oplossing alleen toereikend voor standaard 2D-werk als kantoortoepassingen en weinig eisende 3D-software. Voor hogere grafische performance, en zeker voor 3D-games, blijft een losse grafische kaart onontbeerlijk.

De integratie van een videokaart is maar een van de veranderingen in Sandy Bridge. Kenmerkend is verder een ringvormige snelle verbinding tussen de diverse componenten, zoals de verwerkingskernen (cores), grafische processor, geheugenbesturing (memory controller) en buffergeheugen (cache). Als voordelen van het ringontwerp noemt Intel hogere prestaties, meer bandbreedte en efficiënter energiegebruik. Zo kan de low-level cache via de ring door alle cores en de grafische processor worden benut. Ook is het nu relatief eenvoudig om diverse varianten van de chip met meer of minder cores te ontwerpen, aldus Intel. De eerste modellen krijgen overigens vier cores.

Een andere noviteit is een verbetering van de ‘turbo boost’-technologie die Intel introduceerde in de eerste generatie Core-processors. Turbo boost verhoogt de klokfrequentie van een of meer cores naar behoefte zolang de temperatuur dat toelaat. De turbostand komt voortaan ook ten goede aan de grafische processor.

Sandy Bridge bevat ook een uitbreiding van de instructieset, de Advanced Vector Extensions (AVX). De bedoeling daarvan is rekenintensieve applicaties zoals digitale foto- en videobewerking vlotter te laten verlopen. Ook analyse van videobeelden, bijvoorbeeld voor bewakingsdoeleinden, komt met de AVX-instructies binnen bereik.

Volgens David Perlmutter, general manager van de Intel Architecture Group, vertegenwoordigt Sandy Bridge de grootste sprong voorwaarts in performance en vermogen die Intel ooit van generatie op generatie heeft bereikt. Het nieuwe ontwerp is geknipt voor toepassingen op het gebied van ‘visueel computergebruik’, meent Perlmutter. Voorbeelden zijn HD-video, 3D-weergave, gaming, sociale netwerken en multimedia.

Otellini en Perlmutter wilden niet bevestigen dat Sandy Bridge de nieuwe USB 3.0-standaard ondersteunt en evenmin exacte cijfers over de prestatieverbeteringen vrijgeven. Analisten gaan uit van een verbetering van de grafische performance met een factor 3. Intels zwijgzaamheid kan zijn ingegeven door het feit dat aartsrivaal AMD ook druk bezig is een processorfamilie met geïntegreerde grafische chips, codenaam Fusion, te ontwikkelen. AMD mikt overigens in eerste instantie meer op de onderkant van de markt.

De productie van de tweede generatie Core-processors begint dit najaar. De eerste laptops en desktop-pc’s zijn vanaf begin 2011 te koop. De nieuwe microarchitectuur zal daarna ook zijn weg vinden naar servers en ‘embedded’ toepassingen. Intel demonstreerde op IDF al een server met twee Xeon 8-coreprocessors van de volgende generatie. In totaal biedt zo’n configuratie de mogelijkheid simultaan 32 ‘threads’ te verwerken. Intel zegt op schema te liggen om in de tweede helft van 2011 met de productie van deze Xeons te beginnen.

 

Lege schappen in webwinkel voor netbook-apps

Na een bètatestperiode van acht maanden heeft Intel het officiële startsein gegeven voor AppUp, een distributiesysteem voor Windows-applicaties die zijn geoptimaliseerd voor Atom-netbooks. Het aanbod in de nieuwe webwinkel is vooralsnog schamel.Intel heeft overeenkomsten gesloten met enkele winkelketens die netbooks gaan verkopen waarop de toegang tot de AppUp-webwinkel is voorgeïnstalleerd. Netbookpionier Asus zal vanaf oktober een aangepaste versie van het Intel AppUp Center voorinstalleren. Wie al een netbook bezit, kan de winkelsoftware ook achteraf downloaden.NetApp-toepassingen zijn afgestemd op de technische beperkingen van netbooks. Doordat de Atom-processor dezelfde x86-architectuur heeft als bijvoorbeeld de Core-processors, zullen de applicaties in principe ook op grotere laptops en desktop-pc’s werken. Mogelijk gebruiken ze dan niet het volledige scherm.Het AppUp-initiatief is voornamelijk gericht op consumenten. Zij kunnen via de onlinewinkel zowel gratis als betaalde software downloaden. De applicaties zijn onder meer gericht op vermaak, gaming, sociale netwerken en productiviteit. Gebruikers mogen alle betaalde toepassingen eerst 24 uur gratis uitproberen.Ondanks de lange voorbereidingstijd biedt AppUp een troosteloze aanblik. Ofschoon Intel claimt dat er al achthonderd apps zijn toegelaten, zijn veel categorieën zo goed als leeg. Verreweg de meeste apps vallen onder de noemer ‘games’. Intel denkt dat het een kwestie van tijd is om meer softwareontwikkelaars ertoe te verleiden hun applicaties in te brengen.Intel zelf verdient er in elk geval niets aan. Ontwikkelaars hoeven niet te betalen voor het inbrengen van hun software bij AppUp. De chipfabrikant maakt zelf wel kosten voor het beoordelen van apps op geschiktheid voor netbooks en op een aantal inhoudelijke criteria.

Mobiele toepassingen

Intel ziet duizend Atoms bloeien

De Atom-processor van Intel ontpopt zich steeds meer als duizendpoot. Naast netbooks voorziet Intel toepassing in onder meer tablets, consumentenelektronica en ‘embedded’ toepassingen. Tijdens IDF 2010 voorspelde Intel dat de energiezuinige Atom-processor, die dezelfde x86-architectuur heeft als de ‘grote’ pc-processors, zijn weg zal vinden naar een grote diversiteit aan toepassingsgebieden en marktsegmenten. Tot dusver zijn ruim 70 miljoen Atoms verkocht, voor het overgrote deel voor netbooks.Doug Davis, general manager van Intels Embedded and Communications Group, introduceerde in zijn presentatie op IDF de Atom CE4200. Dit is een ‘system-on-chip’ (SoC) die de integratie van internet op ‘slimme’ tv-toestellen moet helpen verbeteren. De nieuwe, voor televisie geoptimaliseerde processor draait op 1,2 GHz en ondersteunt 3D-weergave, MPEG4-2 en het H.264-protocol voor hd-video. Vier fabrikanten, waaronder Samsung, kondigden settopboxes aan met de CE4200.Tijdens IDF toonde Intel ook de eerste apparatuur voor Google TV, dat eveneens internet en televisie integreert. Logitech levert hiervoor vanaf het najaar in de Verenigde Staten een settopbox en Sony een tv-toestel en Blu-rayspeler. Beide fabrikanten maken gebruik van de vorig jaar geïntroduceerde Atom CE4100. Dezelfde chip zit in een kastje dat is ontwikkeld door softwarebedrijf Boxee en netwerkfabrikant D-Link. De Boxee Box speelt op de tv mediabestanden af die van de pc afkomstig zijn (foto’s, video’s, muziek). De levering in de Verenigde Staten en Europa begint in november. Een andere nieuwkomer in de uitdijende Atom-familie is de E600, ontwikkeld onder de naam Tunnel Creek. Deze variant is bedoeld voor ‘embedded’ toepassingen, bijvoorbeeld in auto’s, intelligente elektriciteitsnetten (smart grids) en IP-telefoons. De E600-serie bestaat in totaal uit acht modellen.In de eerste helft van 2011 komt de eerste configureerbare versie van de Atom (codenaam Stellarton) op de markt. Het is een multi-chipmodule waarop naast de Atom een ‘field programmable gate array’ (FPGA) zit. Stellarton moet klanten meer vrijheid geven om eigen functionaliteit zoals extra I/O-functies of hardwareversnelling toe te voegen.De Atom is tot nog toe een flop in het segment van de smartphones. De nog veel energiezuinigere Cortex-ontwerpen van het Britse ARM zijn oppermachtig. Davis kon alleen tegenwerpen dat Intel voor smartphones nu de Atom Z-serie heeft en volgend jaar overstapt op 32 nm, wat betere performance bij een lager energieverbruik impliceert.Microsoft heeft op basis van de Atom CE4100 een uitgeklede versie ontwikkeld van het Windows Media Center, waarvoor tot dusver een krachtige en dure pc nodig was. Het besturingssysteem is Windows Embedded Standard 7, een uitgeklede versie van Windows 7. Onder meer Acer en Asus hebben prototypen van goedkopere Media Centers klaar, de definitieve versies volgen in 2011.Op de routekaart van de Atom prijkt als opvolger van de huidige generatie, die in 45 nanometer wordt gefabriceerd, een 32 nm-chip genaamd Saltwell. Die zal ergens in 2011 verschijnen. In de verdere toekomst is een 22 nm-Atom gepland.

 
Lees het hele artikel
Je kunt dit artikel lezen nadat je bent ingelogd. Ben je nieuw bij AG Connect, registreer je dan gratis!

Registreren

  • Direct toegang tot AGConnect.nl
  • Dagelijks een AGConnect nieuwsbrief
  • 30 dagen onbeperkte toegang tot AGConnect.nl

Ben je abonnee, maar heb je nog geen account? Neem contact met ons op!