Innovatie & Strategie

Branche
iPhone X

Hardwarefocus geeft Apple voorsprong

Software-defined is de toekomst, maar Apple doet dwars meer eigen hardware.

© Pixabay. FranciscoFdez
20 maart 2018

Software-defined is de toekomst, maar Apple doet dwars meer eigen hardware.

Veel hardwarebedrijven vergaat het niet goed in het disruptiegeweld van software. De ene na de andere hardwareleverancier heeft het moeilijk en/of zoekt zijn heil in standaardisatie, hardware-inkoop en meer focus op programmatuur. Behalve Apple, die nu ook aan eigen schermtechnologie werkt. Eigenlijk niet verrassend.

Apple is van origine een computermaker, die eigen hardware-ontwerpen combineerde met eigen software. Volgens de jongste geruchten heeft de succesvolle iPhone-maker radicaal nieuwe, complexe schermtechnologie in ontwikkeling. Terwijl schermen al lang standaard zijn en ook high-res mogelijkheden gewoon zijn geworden.

Mix van inkoop en innovatie

Wat Apple ‘Retina’-schermen noemt, is prima bij fabrikanten als Samsung, LG en vele anderen te betrekken. Sterker nog: dat doet het Amerikaanse bedrijf ook voor zijn iPhones, iPads en Macs. Waarom dan toch veel geld, tijd en moeite steken in microLED? Een schermtechnologie waar ook fabrikanten als Samsung al geruime tijd mee bezig zijn.

Voor dergelijke toeleveranciers kan microLED een voortzetting van bestaande expertise zijn. Voor schoenmaker Apple is dit schijnbaar niet bij de eigen leest blijven. Schijn bedriegt echter, omdat de kapitaalkrachtige firma in de kern nog altijd een hardwarebedrijf is. Daarbij heeft microLED diverse voordelen te bieden voor Apple.

Enerzijds kleinere afhankelijkheid van externe producenten, zoals Samsung dat naast toeleverancier van componenten ook een voorname Android-concurrent is. Anderzijds geeft microLED Apple een onderscheidend vermogen, zeker als het vroeg met deze schermen kan komen of met betere dan de concurrentie.

Slim de markt bepalen

Bovendien zou microLED volgens de geruchten in ontwikkeling zijn voor de Apple Watch. Die smartwatch is in zijn eentje al groter dan de concurrentie bij elkaar opgeteld. Dit betreft zowel de concurrentie van smartwatch-fabrikanten (met Android Wear), als ook de concurrentie van Zwitserse horlogemakers.

Ondertussen lijkt de hardwaremarkt voor Android Wear stil te liggen, wat aan chipmaker Qualcomm te wijten zou zijn. Die ARM-processorreus is goed voor het gros van de Android-chips, waar smartphonemakers op vertrouwen. Zo niet Apple, die lang geleden enkele kleine, strategische overnames heeft gedaan om krachtige eigen ARM-processors te ontwerpen.

Eigen ARM-spieren flexen

De Britse processorontwerper ARM Holdings (sinds juli 2016 voor bijna 30 miljard euro in Japanse handen) staat het klanten afhankelijk van hun licentie toe om zijn designs te fabriceren, verbeteren of radicaal te veranderen. Apple doet dat laatste, is daarmee tegen de trend ingegaan en zet dit eigen werk voort met meer aanwinsten.

Sinds de eerste eigen ARM-processor, de dualcore A7 in de iPhone 5S, weet Apple de Android-concurrentie redelijk tot ver voor te blijven. Dit is ook te danken aan het feit dat het bedrijf van CEO Tim Cook flinke grip heeft op het hele smartphone-ontwerp, inclusief andere chipcomponenten en het bovenop draaiende besturingssysteem.

iOS plukt ook de vruchten van Apple’s hardwarefocus. Het hoeft - in tegenstelling tot Android en ook Windows - geen rekening te houden met allerlei hardwaresoorten en -maten. Het kan hecht worden afgestemd op de onderliggende hardware. Daarmee realiseert Apple niet alleen een hoger prestatieniveau maar een soepele werking van zijn producten. Dit vertaalt zich in onderscheidend vermogen.

En de Intel-switch dan?

Eigenlijk net zoals het bedrijf al jaren doet met zijn Mac-computers. Alleen is het daarvoor jaren terug juist afgestapt van eigen hardware. De ooit samen met Motorola en IBM ontwikkelde PowerPC-processors (PPC) zijn afgeschaft, ten gunste van industriestandaard Intel-chips. Diezelfde pc-aandrijvende Intel-chips waar Apple jarenlang op heeft neergekeken.

Intels Pentium II is door Apple neergezet als slak in een oude Think Different-reclame:

De Mac-omarming van Intel-processors lijkt tegengesteld aan de notie van een hardwaregericht bedrijf. De realiteit is echter complex: Apple zoekt het in hardware waarmee het anders kan zijn. Haast in navolging van de oude Think Different-marketingcampagne. Jaren terug zat Apple namelijk klem met de PPC-chips in zijn Macs. Deze oorspronkelijk krachtige processors waren namelijk geleidelijk aan gepasseerd door x86-chips van Intel, en ook AMD.

De mobiele toekomst

Erger nog: PPC legde het af qua energieverbruik en hitte-afgifte, wat funest is voor laptopgebruik. Terwijl Apple toen in zijn PowerMac-werkstations en iMacs al de vijfde PPC-generatie gebruikte, moesten de PowerBook- en iBook-laptops het nog doen met G4-processors. Deze iets oudere en minder krachtige G4-chips hadden meer te bieden voor mobiel gebruik.

Tenminste, in vergelijking met de G5, maar niet versus de Intel-concurrentie. Dus besloot Apple-CEO Steve Jobs om Intel inside de Mac te brengen. Daarbij onthulde de visionaire topman dat Mac-besturingssysteem OS X al jaren stiekem ook voor x86 was ontwikkeld en daarop draaide.

Anno nu kan de voor iPhones en iPads ontwikkelde ARM-processorlijn van Apple zich redelijk meten met x86-chips van Intel en AMD. Geruchten over een ARM-Mac doen dan ook al geruime tijd de ronde. Het is echter de vraag of dit voldoende voordeel voor Apple oplevert. De afzetmarkt voor smartphones is immers vele malen groter en mobiel computing heeft de toekomst.

Ondertussen hebben enkele Macs toch al ARM-chips aan boord. De eind vorig jaar uitgebrachte nieuwe MacBook Pro-modellen met Touch Bar hebben voor die aanraakstrook boven het toetsenbord een Apple-eigen ARM-chip aan boord. Die T1-chip dient niet alleen voor de touch-strip maar controleert ook het beveiligde inloggen met een vingerafdruk. Niet uniek in de computerwereld, maar toch een eigen touch van Apple.

Oog voor schermen

Zo heeft ook het grote, heldere scherm van de iPhone X een Apple-eigen verbetering. De omstreden inkeping (notch) is niet het enige onderscheidende aan dat scherm. Het door Samsung geproduceerde OLED-scherm voor het huidige iPhone-topmodel is door Apple geoptimaliseerd. Daarmee streeft het de concurrentie voorbij, die ook Samsung-schermen kunnen afnemen.

Overigens heeft het bedrijf van wijlen Steve Jobs al veel eerder oog gehad voor schermen. Vlak voor de onthulling van de allereerste iPhone in 2007 heeft de Apple-grondlegger besloten om af te zien van een reguliere plastic laag over het touch-display van de aankomende smartphone. Materiaalmaker Corning kreeg de missie om binnen zes maanden een krasbestendige glassoort te ontwikkelen waarmee de iPhone zich kon onderscheiden.

Het resultaat heet Gorilla Glass en de rest, zoals het Engelse spreekwoord luidt, is geschiedenis. Met microLED wil Apple zijn succesvolle hardwarestappen uit het verleden herhalen. Dit zal niet in de nabije toekomst al gebeuren: de verwachting is dat microLED-schermen pas over enkele jaren op de markt komen. Maar regeren is vooruitzien, weet het grote Apple maar al te goed.

MicroLED is Apple’s nieuwste hardware-ondernemen, een schermtechnologie waarmee Samsung eind vorig jaar al een wandvullende tv-van-de-toekomst toonde:

 

Lees meer over Innovatie & Strategie OP AG Intelligence
Reactie toevoegen
De inhoud van dit veld is privé en zal niet openbaar worden gemaakt.