Loopbaan

Carriere
Simon Besteman

'De cultuur van de internetsector past mij het best'

De carrière van Simon Besteman liep langs de wortels van de Nederlandse IT-industrie.

12 juni 2020

De carrière van Simon Besteman liep langs de wortels van de Nederlandse IT-industrie.

Soms verraadt een kleine intonatie dat Simon Besteman pas een jaar of 30 geleden vertrok uit Frankrijk, waar hij geboren en getogen is. In Nederland timmerde hij mee aan de wieg van de Nederlandse internetindustrie. Na vele omwegen blies hij zes jaar geleden nieuw leven in het toen zieltogende ISPConnect – de branchevereniging van de Nederlandse cloud- en hostingbedrijven. "Ik heb veel geluk gehad in mijn carrière", zegt hij. "Ik was regelmatig op het juiste moment op de juiste plek, maar heb er ook wel een neus voor om kansen te pakken als die zich voordoen."

De meest intrigerende vraag aan Simon Besteman is natuurlijk: Hoe kom je als Franse literatuurwetenschapper aan een functie als spin in het web van Nederlandse hostingbedrijven? "Tja, life is what happens to you when you're busy making other plans", citeert hij John Lennon, of eigenlijk de Amerikaanse schrijver en cartoonist Allen Saunders, die dat al in 1957 optekende.

Een leven in de IT was voor Besteman in ieder geval geen vooropgezet plan tijdens zijn jonge jaren als zoon van een Française en een Nederlandse vader. Na een studie Frans was de keuze: onderwijs of werkloos. Maar beide waren voor Besteman geen optie. Het opzetten van een commercieel lokaal radiostation – samen met anderen – was dat wel. Tijdens interviews over de ham-aanbiedingen in de supermarkt legde hij de kern voor een interesse in journalistiek. Die mondde enkele jaren later uit in een correspondentschap in Nederland voor het Franse persbureau AFP. "Ik dacht voor een jaar of twee."

Dat liep anders. Hij ontdekte begin jaren 90 een vraag naar computerondersteunde opleidingen. Dus zette hij een bedrijfje op. Dat werd geen succes, onder meer doordat hij nog niet goed begreep "hoe zaken in de grotemensenwereld werken".
Hij kwam in dienst bij HP, dat een Europees expertisecentrum wilde opzetten. "Daar maakte ik kennis met internet en zag de potentie. Ik was actief met kanalen als Usenet en Gopher. Het waren echt de beginjaren. In die tijd moest ik nog vaak uitleggen waarom e-mail toch handiger was dan een fax, 'want een e-mail moest je toch zelf nog afdrukken?'"

Usenet in Nederland

Rond dat moment ontstond in Engeland de eerste 'echte' internetaanbieder: Demon. Demon wilde ook een vestiging in Nederland openen en Besteman stapte daar gretig in. "Demon groeide als kool, wel met 25% per maand. Dat is heel ingewikkeld om als organisatie bij te benen en ik was verantwoordelijk voor de klantondersteuning. Usenetgroepen waren destijds erg populair. Er was ook een thread getiteld 'Simoniseenlul', met wel 500 volgers. Ik was namelijk degene die de beslissing maakte om iemand af te sluiten."

Een overname door Scottish Telecom – het bedrijf dat de glasvezelverbindingen leverde tussen de faciliteiten van energiebedrijf Scottish Power – deed Demon uiteindelijk de das om. De cultuur van beide kon niet verder uit elkaar liggen. "Wij kwamen als jongens van een start-up vertellen aan de raad van bestuur met allemaal oude Schotten dat World Online gratis internet ging aanbieden en dat wij dat ook wilden doen." Hij citeert de reactie met een zwaar Schots accent: 'If you give it away for frrree, you go bankrrrupt'. En wij: 'Ja maar WOL doet het ook.' 'If THEY give it away for frrree, THEY will go bankrrrupt.' "Wij voelden ons daar niet meer thuis."

CV

Simon Besteman (57) was betrokken bij de oprichting van een van de eerste internetaanbieders in Nederland, was medeoprichter van de eerste onafhankelijke colocation-aanbieder en vervulde diverse functies bij onder meer HP en Sun Microsystems. In 2012 werd hij gevraagd een nieuw plan te schrijven voor de branchevereniging ISPConnect. Hij begeleidt nu de aanstaande fusie met de Dutch Hosting Provider Association (DHPA). Besteman is ook een van de drijvende krachten achter de Cloud IT Academy, een initiatief om hbo-opleidingen beter te laten aansluiten bij de praktijk door studenten een leer-werkcombinatie aan te bieden.

Gelukkig hadden de oprichters van Demon de Schotse ponden van de verkoop ervan goed besteed. Ze richtten een van de eerste 'carrier neutral colocation sites' op, genaamd Redbus Interhouse. "We hadden gezien hoe Equinix dat in de VS had aangepakt. In Nederland kon je als je ergens datacentrumcapaciteit wilde huren, terecht bij het datacentrum van telecomaanbieders als KPN of Worldcom, maar alleen als je daar ook telco-klant was. Dat waren langlopende, dure contracten. Redbus verhuurde ruimte zonder je te verplichten klant bij een bepaalde telco te worden. Zo ontstond ruimte voor klanten om te kiezen en te vergelijken, waardoor de prijs van connectiviteit snel omlaagging." Het was opnieuw pionieren voor Besteman. Hij reisde gedurende de week heel Europa door, soms elke dag een andere hoofdstad. "Met een vrouw in Amsterdam, een kind op komst en een doodzieke moeder in Toulouse, was dat leven niet vol te houden."

Klappen bij Sun

Dus stapte hij over naar Sun Microsystems, dat volop in de groei van de dotcomzeepbel zat en dus ook al snel daarna de klappen kreeg. "In 2004 had Sun dezelfde omzet als in 1996, maar met 34.000 werknemers in plaats van 14.000. Mijn functie bestond dan ook uit het outsourcen van activiteiten naar India en mensen ontslaan. Het kwam voor dat ik al had gehoord dat een hele afdeling zou worden opgeheven maar de mensen nog van niks wisten. Als iemand dan vol trots kwam vertellen dat ie net een huis had gekocht, moest ik mijn gezicht strak houden. Daar heb ik echt slapeloze nachten van gehad."

Besteman stapte eruit met de vaste overtuiging dat hij geen mensen meer wilde managen. Hij stortte zich op advieswerk aan bedrijven hoe ze zich moesten organiseren rond klantprocessen. Hoewel nu al jaren verder, ziet hij dat nog steeds vaak misgaan, zeker in de IT. "Veel bedrijven in deze branche zijn opgericht door techneuten. Die zijn ervan overtuigd dat klanten wel komen als hun technologie goed is. Ik zag laatst nog een bedrijf – dat zich op mkb-ondernemingen richt – in een folder gloedvol spreken over 'virtual servers' ... En dat moet de kapper op de hoek overtuigen."

Hoster als systeemintegrator

Het Nederlandse mkb heeft de cloud ontdekt en drijft een groot deel van de groei van de Nederlandse cloudsector. ISPConnect is de branchevereniging voor deze sector, waar Besteman sinds 2013 als directeur de enige vaste werknemer is. De naam deugt niet meer, geeft Besteman gelijk toe. "In de beginjaren waren ISP's ook hosters en dat is een zelfstandige bedrijfstak geworden. Later kwam daar het aanbod van clouddiensten bij."
Besteman signaleert nu een belangrijk omslagpunt. "Steeds meer hosters stappen af van het onderhouden van een eigen cloudplatform. Het vergt te grote investeringen om het veilig en up-to-date te houden. Het is efficiënter om klanten te helpen bij het inrichten en beheren van diensten bij AWS, Google of Microsoft. De hosters krijgen daarmee meer een rol als systeemintegrator."
Daarmee concentreert zich de macht bij de cloudgiganten die allemaal uit de VS komen en waarbij de Patriot Act als een zwaard van Damocles boven de privacy en bedrijfsgeheimen hangt. "Daarom is het Gaia-X initiatief zo belangrijk als alternatief."

Gaia-X stuurt aan op een samenwerking tussen Europese cloudaanbieders die het voor hun klanten mogelijk maakt snel en makkelijk workloads te schuiven tussen hun datacentra. De aanbieders confirmeren zich bovendien aan hoge standaarden met betrekking tot privacy, beheer, beveiliging en portabiliteit. "Een aantal prominente cloudaanbieders steunt het voorstel al. De overheid heeft zich positief uitgelaten, maar de sector wil dat het kabinet zich net als de overheden in Duitsland en Frankrijk meer achter dit initiatief schaart."

Magazine AG Connect

Dit artikel is ook gepubliceerd in het magazine van AG Connect (juni nummer 2020). Wil je alle artikelen uit dit nummer lezen, klik dan hier voor de inhoudsopgave.

Lees meer over
Lees meer over Loopbaan OP AG Intelligence
Reactie toevoegen
De inhoud van dit veld is privé en zal niet openbaar worden gemaakt.