Management

Carriere
Theo Mulder

In memoriam: Theo Mulder, aartsvader Nederlandse IT-sector

'Zie de eenvoud in de complexiteit van ICT'

Theo Mulder © Hans Mulder,  Herman Zonderland
8 december 2021

'Zie de eenvoud in de complexiteit van ICT'

Theo Mulder, een van de aartsvaders van de Nederlandse ICT-industrie is op 20 november overleden op 79-jarige leeftijd. Niet alleen bracht hij als een van de eerste Nederlandse ICT-ondernemers zijn bedrijf Minihouse/Multihouse in 1983 naar de beurs. Hij investeerde in tientallen IT-bedrijven, had vele bestuursfuncties in IT-land en was hoogleraar Bestuurlijke Informatiekunde. Dat maakt hem tot een van de meest invloedrijke personen in deze industrie.

Theo Mulder raakte betrokken bij ICT toen hij in 1963 bij levensverzekeringsmaatschappij De Olveh van 1879 de komst van de eerste computer daar moest voorbereiden. Hij werkte daar als rekenaar maar kon na een cursus programmeren van twee weken aan de slag met de splinternieuwe Gamma 30 van Bull. Hij stapte over naar het Studiecentrum voor Informatica als informaticadocent, omdat hij -na zelf een AMBI-opleiding daar te hebben gevolgd- veel kritiek had. De directeur nodigde hem vervolgens uit het dan maar zelf te komen doen. En passant bouwde hij daar een groot netwerk op onder zijn cursisten. Toen hij vervolgens in 1974 hij met zijn collega Klaas van der Heide het IT-advies- en ontwikkelbureau Infohouse Nederland bv startte, werden veel oud-cursisten daar klant.

Nieuw voor die tijd was dat Infohouse standaardsoftware ontwikkelde en zogeheten turnkey-projecten aanbood, oftewel: totaaloplossingen van hardware, software en ondersteuning. Die activiteiten werden ondergebracht in Minihouse Nederland bv, dat in 1983 al bijna 120 medewerkers had. Mulder en Van der Heide wilden verder groeien en hadden daar geld voor nodig. Een beursgang leek logisch maar de Nederlandse banken en effectenbeurs wilden er niet aan met een IT-bedrijf. Reden genoeg om een beursgang te doen in 1983 op de parallelbeurs ‘Over-TheCounter-Market’ in Londen. Dat leidde er uiteindelijk toe dat de Nederlandse bankiers en effectenbeurs wèl IT-bedrijven naar de beurs begeleidden, zoals Tulip.

Terwijl de omzet en winst jarenlang enorm groeiden, kreeg het bedrijf in 1987 te maken met een verlies van anderhalf miljoen gulden. Een fusie met MultiFunction bleek weinig geslaagd. Maar de voornaamste reden was dat Multihouse - inmiddels de nieuwe naam van de organisatie- de complexiteit van een steeds sneller veranderende IT-markt niet goed aan kon. Partijen als SAP en Baan konden dat wel. Daar kwamen technologische veranderingen bij als de opkomst van de pc, de relationele database en 4G-talen.

Hoogleraar

Theo Mulder legde in 1988 zijn functie als bestuursvoorzitter neer en richtte zich op zijn bijzondere hoogleraarschap Bestuurlijke Informatiekunde aan de Universiteit van Limburg. Zijn persoonlijke, zakelijke ervaringen nam hij ruimschoots mee in zijn universitaire onderzoek.

Het boeide hem zeer te onderzoeken wat belangrijk was om een ICT-project succesvol te maken. “Je moet het simpel houden”, verklaarde hij ooit. Het is een complexe materie en de ICT-industrie had volgens hem de neiging die nog moeilijker te maken voor niet-ICT’ers met vooral moeilijke termen. “Je moet de eenvoud zien in complexiteit”, werd zijn motto. Want het ultieme doel is conflictloze software zodat er veel minder ICT-projecten zouden falen.

In de ICT-industrie is nog steeds sprake van veel meer falende projecten dan in vrijwel elke andere industrie. Van groot belang daarbij was volgens hem goed leiderschap. “Er is een explosie aan oplossingen voorhanden”, constateerde hij. En ook nog eens honderden methodes om te automatiseren. Daar moest een goede leider de keuze uit maken. En die leider moet ook voorkomen dat conflicten uit de hand lopen en bij een rechter worden neergelegd. “Als je problemen niet op kunt lossen op de werkvloer moet er een leider zijn die boven de partijen kan staan en hen afspraken kan laten maken.”

En als dat niet kan "ga dan vooral niet naar de rechter maar los het op met mediation. Los die geschillen zelf op", pleitte hij. Hij was ook een van de drijvende krachten achter de toen nieuwe Stichting Geschillenoplossing Organisatie en Automatisering. Overigens verwachtte hij niet dat hij of zijn kinderen het nog zouden meemaken dat er werkelijk conflictloze software zou komen. "Mijn kleinkinderen misschien", zei hij al in 2006.

Venture capitalist

Tegelijkertijd startte hij met de opbrengst van zijn aandelen Multihouse een venturecapitalonderneming Venture Management die investeerde in tientallen IT-bedrijven.

Mulder had daarnaast vele functies zoals voorzitter van de Raad van Advies en later van het Algemeen Bestuur van Exin en lid van de Programma Adviesraad van Leidse Onderwijsinstellingen. Daarnaast was hij lid van het Nationaal Millennium Platform en zat hij in het bestuur van de branchevereniging Cosso en de Stichting Geschillenoplossing Organisatie en Automatisering. Tevens was hij commissaris bij onder meer Rood Testhouse en Unit4Agresso.

Zeker 40 jaar heeft Mulder artikelen en columns geschreven voor Automatisering Gids/AG Connect. Een aantal columns schreef hij onder de naam B.A. Lans. 

Zijn twee zonen Hans en Arno waren en zijn eveneens actief in de ICT met eigen bedrijven. En de volgende generatie Mulder heeft ook al de eerste informaticus opgeleverd.

Technologie in zorg

Theo Mulder is nog tot zijn 75 elke dag "met een broodtrommeltje van half negen tot vijf uur" aan het werk geweest. Toen hij medische problemen kreeg, kwam hij toch weer in aanraking met geavanceerde technologie. "Hij werd geopereerd met behulp van robotjes en onderging zeer geavanceerde experimentele behandelingen", vertelt zoon Hans Mulder. "Dat vond hij geweldig. Dat technologie hem weer te hulp schoot en hem nog eens 5 extra jaren heeft gegeven."

Lees meer over
1
Reacties
Maarten Looijen 22 december 2021 19:26

Theo heb ik vaak mogen ontmoeten. De gesprekken hadden inhoud en waren altijd van vriendelijke aard. Ze vonden plaats in een wereld waar de IT in onderwijs en toepassing de ene na de andere uitdaging oppakte. Theo had de eigenschap om in die wereld innemend en deskundig te opereren. Meer dan alleen goede herinneringen blijven voor mij bestaan, Maarten Looijen

Reactie toevoegen
De inhoud van dit veld is privé en zal niet openbaar worden gemaakt.