Beheer

Infrastructuur

Bull nestelt zich aan de top van de superranglijst

17 november 2011

De Japanse gebruiker wordt het International Fusion Energy Research Center (IFERC) in Rokkasho. Daarmee krijgt Bull een stevige positie boven in de Top-500, de lijst van snelste computers ter wereld. In Nederland heeft het KNMI een super van Bull aangeschaft, die in de plaats komt van een systeem van SGI. De nieuwe super zal in december van dit jaar officieel in gebruik worden genomen.

“Als we naar de markt kijken, dan zien we steeds meer een zandlopermodel, met andere woorden: aan de onderkant wordt nog goed geld verdiend door de grote hoeveelheden en aan de bovenkant ook, door de hoge prijs. Het middensegment komt er bekaaid af”, zegt Matthew Foxton, van de afdeling Strategy & Marketing van Bull. Ook bij mobiele telefoons is zo’n trend waarneembaar: de dure apps gaan goed, de goedkoopste apps lopen als een trein. En ook hier is een kentering zichtbaar in de middenmoot.

Foxton: “Noem ons gerust een nichespeler. We zijn geen bedrijf dat in staat is om zeer grote aantallen te produceren en aan de man te brengen, vandaar dat we veel energie steken in de bovenkant, de highperformancesystemen. Die apparatuur kan worden gebruikt voor het doen van ingewikkelde berekeningen, maar ook voor het analyseren van verkoopgegevens om er trends in te ontdekken.”

Eén zo’n vondst was dat als de temperatuur buiten boven de 20 graden lag, de mensen veel meer karnemelk gingen drinken dan normaal. Op warme dagen ontstond er een tekort op de melkschappen van de supermarkt. Via de computeranalyse werd het mogelijk om automatisch meer karnemelk in te kopen als de weersverwachting een temperatuur van 20 graden of meer aangaf.

De hardware die Bull ooit had ontwikkeld voor puur wetenschappelijk gebruik is nu aangepast aan een zakelijke gebruiksomgeving. De systemen die onder de naam Bullion op de markt worden gebracht, zijn gebaseerd op standaardhardware (Intel Xeon), maar waar nodig zijn ze wel voorzien van extra’s. “Een groot computersysteem kan een probleem krijgen als er een korte onderbreking van de netspanning optreedt. Zo’n ‘brown out’ wordt door de mens vaak niet eens opgemerkt; een computer gaat er wel raar van doen. De oplossing is om gebruik te maken van een speciale condensator die doorlopend wordt opgeladen en die in staat is gedurende korte tijd genoeg vermogen te leveren om de apparatuur aan het werk te houden. Dat onderdeel is ontwikkeld voor onze supercomputers, maar werkt ook perfect in een zakelijke omgeving”, zegt HPC-deskundige Edwin Brok van Bull Nederland.

Chauvinisme

Bull is de enige nog resterende Europese fabrikant van supercomputers. “En dat is een pre voor zowel het land als het werelddeel”, zegt Pascale Rosse-Laurent, R&D architecte bij de HPC-divisie van Bull. Europa moet het vooral hebben van zijn kennisindustrie en de aanwezigheid van krachtige computers is daarvoor een sterke stimulans. Europa en de Verenigde Staten zijn van oudsher de bezitters van de snelste computers, maar dat beeld is aan het veranderen. Er zijn nieuwe landen die supers hebben. In sommige gevallen gaat het om eigen productie, in andere gevallen is slechts sprake van aankoop. Er zijn diverse redenen om een supersnelle computer binnen de landsgrenzen te hebben, volgens analisten vaak uit een vorm van chauvinisme. Maar klopt dat beeld wel?

Rosse-Laurent: “Dat is inderdaad het overheersende beeld, maar het is echt niet overal een kwestie van stoerdoenerij. Neem India, een land dat beschikt over supers. Niet omdat ze zo graag in de top-500 willen staan, maar omdat ze de rekenkracht nodig hebben voor zakelijke doeleinden. Dit in tegenstelling tot China, dat uit alle macht een plek in de top 10 wilde hebben. Dat is gelukt met een systeem dat alleen maar bedoeld is om hoog te scoren bij de snelheidstest.”

Uiteindelijk zal de Chinese super, de Tianhe, worden uitgerust met eigen processors. Nu is het apparaat nog gebouwd rond chips die uit het Westen zijn gehaald. Mogelijk wordt de architectuur efficiënter wanneer de eigen Chinese processors worden gebruikt. Een oude bekende in Azië is Japan, dat met een eigen supercomputer genaamd Kei de eerste plaats van de ranglijst opeiste.

“In 2004 lukte het de Japanners ook al om op verrassende wijze de eerste plek in te nemen. Dat was met de Earth Simulator van NEC. Het land heeft die eerste plaats toen ruim twee jaar kunnen behouden. De Kei die ze nu hebben gebouwd, is wat ik een ‘echte super’ wil noemen. Een systeem dat niet alleen snel is maar ook voor praktische doeleinden gebruikt kan worden. Met dit systeem laat Japan zien dat het nog niet is uitgeteld op supergebied. Een andere nieuwkomer, Rusland, profiteert van het grote aantal knappe koppen in het land. Samen hebben die een geweldige computerarchitectuur bedacht, die langzaam in de vorm van werkende hardware wordt gegoten. Ze lopen nu nog wat achter, maar dat zal niet echt lang meer duren”, zegt Rosse-Laurent.

De Verenigde Staten leggen een accent op groene IT. In het land worden supercomputers ontwikkeld die per watt zo veel mogelijk rekenkracht leveren. Rosse-Laurent: “Dat lijkt een altruïstische aanpak maar het is in feite pure noodzaak. Als de industrie er niet in slaagt computers zuiniger te maken, dan is op een moment ‘de stroom op’. De energiecentrales zijn dan niet meer in staat om voldoende elektriciteit te leveren.”

 
Lees het hele artikel
Je kunt dit artikel lezen nadat je bent ingelogd. Ben je nieuw bij AG Connect, registreer je dan gratis!

Registreren

  • Direct toegang tot AGConnect.nl
  • Dagelijks een AGConnect nieuwsbrief
  • 30 dagen onbeperkte toegang tot AGConnect.nl

Ben je abonnee, maar heb je nog geen account? Neem contact met ons op!