Development

Apps

Apps bouwen zonder programmeren

7 februari 2014

Vorige maand gingen in het kader van de Amsterdam App contest prijzen naar smartphone-apps die iets leuks doen. De eerste prijs was voor een app die de gebruiker met behulp van GPS langs een aantal historisch boeiende locaties in de Amsterdamse binnenstad voert. Succes wordt beloond met een toegangsbewijs voor het Rijksmuseum. De tweede prijs ging naar een adventure game en de derde prijs was voor een app waarmee mensen hun eigen rondvaart door de grachten van Amsterdam kunnen organiseren. Mooie apps, maar wat ze bijzonder maakte is dat ze binnen 48 uur uit de grond gestampt zijn. Dat was een voorwaarde van de organisator van de wedstrijd, Webapptool. Onderliggende bedoeling was uiteraard de kracht aan te tonen van het gelijknamige online cloudplatform voor het ontwikkelen en hosten van HTML5-apps.

Wat zijn HTML5-aps?
HTML5-apps zijn websites die zijn afgestemd op gebruik via een smartphone of tablet. Zodra een gebruiker ze benadert, geven ze een signaal af dat er voor zorgt dat de browser van de smartphone full screen gaat. Op die manier doet de site zich aan de gebruiker voor als een app. De betere webapps maken, net als native apps, gebruik van de voorzieningen die eigen zijn aan de smartphone, het aanraakscherm, de telefoonfunctie, de gevoeligheid voor beweging, GPS-informatie of de camara.

Volgens de makers van Webapptool geldt voor 80 procent van de native apps die te vinden zijn in de app stores van Apple of Google dat ze net zo goed, maar wel tegen veel geringer kosten, als HTML5-app realiseerbaar waren geweest. In z’n algemeenheid gesproken is Webapptool vooral een oplossing voor het vervaardigen wat wel wordt aangeduid als ‘publishing-apps’, bedoeld om informatie van een bedrijf op een aantrekkelijke manier te presenteren op het smart device van de klant. Bedrijven die dat al deden zijn:

  • MacBlauw
    Met zeven vestigingen in Amsterdam de grootste franchisenemer van McDonald’s in Nederland. Liet een medewerker-app ontwikkelen voor het communiceren van roosters, overzichten van gewerkte uren, reglementen, instructievideo’s en dergelijke.
  • Euromaster
    Netwerk van bandenservice- en auto-onderhoudbedrijven. Liet een app ontwikkelen om klanten in staat te stellen snel en eenvoudig de dichtstbijzijnde vestiging te vinden. Te zien op www.euromaster.nl
  • Chateau techno
    Eén van de grootste techno-feesten in Nederland. Via de HTML5- app op www.chateautechno.com kunnen geïnteresseerden onder meer het programma inzien, filmpjes bekijken en tickets bestellen.

Hoe komt zo’n HTML5-app tot stand?
De meest voor de hand liggende manier om aan een HTML5-app te komen is ’m (laten) programmeren in de taal HTML5. Maar het kan makkelijker. Webapptool claimt dat voor het ontwikkelen van HTML5-apps met hun cloudplatform geen programmeervaardigheid nodig is; grafische vaardigheden, inzicht in architectuur en navigatiestructuur en de bereidheid om je (een dagdeel) in de handleiding te verdiepen, zouden volstaan.

Vergelijkbare claims zijn te beluisteren bij makers van andere hulpmiddelen voor het ontwikkelen van HTML5-apps. Maar dat zijn volgens Webapptools-oprichter en CTO Paul van der Meer zonder uitzondering template-gebaseerde oplossingen; dat wil zeggen aanpasbare voorbeeld-apps, waar de gebruiker zijn eigen tekst en beeld invoegt en waar nodig beperkte aanpassingen in de navigatiestructuur aanbrengt. “Iets nieuws kun je met een template niet maken. Met Webapptool kun je in principe maken wat je wilt, in die zin is het functioneel gelijk aan hard coding in HTML5.” Wie daar niet genoeg aan heeft, kan de hulp in roepen van JavaScript (waarvoor dan wel programmeervaardigheden nodig zijn).

Welk probleem lost dat op?
Hoge kosten en lange doorlooptijden zijn kenmerkend voor de ontwikkeling van native apps. Met het ontwikkelen van native apps voor iOS en Android zijn al gauw tienduizenden euro’s gemoeid en voor het hele traject van ontwerp en realisatie is afgerond, is een opdrachtgever al gauw een paar maanden verder. Met Webapptool kan er – zoals de Amsterdam App contest aantoonde – binnen een dag een werkend prototype zijn en de stap naar definitief is dan meestal ook binnen een week gezet.

Wachten op acceptatie (1 à 2 weken) door de App Store is niet aan de orde, want zodra een HTML5-app online is, is hij dat voor iedere gebruiker, van vrijwel elk merk smartphone. Waarbij het installeren niet meer om het lijf heeft dan dat de url van de web-app als icoon op het home-scherm van de smartphone wordt gesaved.

Dat HTML5-apps tot dusverre weinig furore maakten, is volgens Van der Meer vooral een gevolg van de marketing van Apple, Google en de ontwikkelaars van native apps. Apple ziet liever native apps, omdat ze daar via hun App Store omzet uit halen (100 euro per developer per jaar plus 30 procent marge op de verkoopprijs van de apps). En app-developers halen hun neus op voor HTML5-apps, omdat die in zekere zin de overbodigheid aantonen van veel werk waar ze nu leuk aan verdienen.

Kunnen HTML5-apps native apps helemaal vervangen?
Nee. Voor sommige toepassingen is een native app gewoon de betere oplossing. Bijvoorbeeld wanneer de app ook zonder internettoegang moet kunnen functioneren, al speelt die overweging met de steeds bredere beschikbaarheid van 3G en 4G en publiek wifi steeds minder een rol. Bovendien geldt voor driekwart van de native apps, dat ze evenzeer als HTML5-apps voor hun werking afhankelijk zijn van een internet-connectie, omdat ze telkens actuele informatie moeten ophalen.

Een aannemelijker reden om niet voor een HTML5-app te kiezen is dat de beoogde app complexe interne logica nodig heeft, zoals bij sommige games het geval kan zijn. Ook een zwaar appel aan het rekenvermogen of de grafische co-processor kan reden zijn om de voorkeur te geven aan lokale uitvoering van een app.

Beveiliging kan een overweging zijn om voor native te kiezen, zodat gebruik kan worden gemaakt van identificerende systeeminformatie, als het IMEI- of UUID-nummer. Ook heeft een native app toegang tot de contacten en heeft deze de mogelijkheid om koppelingen te maken met webservices van derden of met bedrijfsapplicaties. Webapptool kan informatie uit externe databases weliswaar presenteren, via i-frames, maar echte interactie zit er niet in.

Wat is het business-model van ­Webapptool?
Webapptool rekent vooral op de klandizie van drie groepen:

  • Website-ontwikkelaars die voor klanten een flitsender mobiele presentatie mogelijk willen maken.
  • Mediabedrijven die de app-ontwikkeling voor klanten zelf willen oppakken.
  • App-ontwikkelaars die effectiever willen concurreren met de gevestigde orde van app-ontwikkelbedrijven, die het klanten doen voorkomen dat native je-van-het is.

Voor deze doelgroepen heeft Webapptool ontwikkel-en-hosting­accounts beschikbaar vanaf 99 euro per maand. Voor dat bedrag mag de ontwikkelaar onbeperkt HTML5-apps ontwikkelen en door Webbapptool laten hosten op servers van Amazon. Alleen voor apps die excessief verkeer genereren moet iets worden bijbetaald, maar tot dusverre is dan nog maar bij één toepassing voorgekomen. Volgens CEO Jeroen ten Haave gaan de meeste apps niet over de 1000 of 1200 aanroepen per dag, en dat is ‘geen enkel probleem’.

Hoe komt Webapptool aan z’n technologie?
Van der Meer heeft een technische achtergrond (onder meer Unix, Java en X-Windows) en programmeerde Webapptool eigenhandig in elkaar. Aanvankelijk bedoeld als handig Content Management System-achtig hulpmiddel om de eigen productiviteit een boost te geven, groeide geleidelijk aan het idee ‘dat het veel meer zou kunnen zijn’. Vanaf dat moment programmeerde Van der Meer nog zo’n twee jaar bijna full time door, waarin hij zo’n 2 miljoen regels Perl-code bij elkaar klopte. Kosten werden gedekt door inbreng van eigen geld en opdrachten van een handvol bedrijven die min of meer als launcing customers fungeerden.

Sinds september 2013 is de Webapptool web-Software Development Kit online. Met in totaal 7 medewerkers worden nu zo tegen de negentig klanten bediend, die in totaal zo’n 1500 apps maakten. Winst draait Webbapptool daarmee nog niet, maar daar hadden Van der Meer en zijn later ingestapte collega-bestuurders Jeroen Ten Haave en Micha Willemse (COO) ook niet op gerekend. “Er moet zo veel worden geregeld, niet alleen het inrichten en beheren van je SaaS-omgeving en je bedrijfsprocessen, maar ook marketing en de hele administratieve infrastructuur. We willen geen Excel-processen inrichten, want alles wat je provisorisch doet werkt uiteindelijk tegen je”, verduidelijkt Ten Haave.

Waar wil Webapptool over een jaar of wat jaar staan?
Van der Meer: “Natuurlijk hebben we de ambitie om dé de facto standaard voor HTML5-apps te worden, maar dat is misschien niet realistisch. Er zijn nu zo’n 3 miljoen app-developers. Als er daarvan over 2 jaar zo’n 10.000 Webapptool gebruiken zou dat prachtig zijn. Dan weet je dat het er ook 20.000 gaan worden. Diverse marktonderzoekers voorspellen dat HTML5 binnen vijf jaar het medium is waarmee 80 procent van alle mobile informatie wordt gepubliceerd. Wij zijn dik tevreden als zo’n 3 à 4 van die 80 procent wordt gecommuniceerd via een app die ontwikkeld is met Webapptool.”

Wat was voor het management van Webapptool de belangrijkste praktijkles?
Ten Haave: “Dat je steeds weer de fouten maakt waarvan je dacht dat je die nooit meer maken zou. Snel succes willen en daardoor meegaan in ontwikkelingen waarover je eigenlijk beter nog wat had kunnen nadenken. Er is een enorme neiging om, terwijl je je hebt voorgenomen het anders te doen, toch te doen wat je gewend bent. Ik weet bijvoorbeeld dat de beste kansen voor Webapptool in Amerika liggen. Waarom ben ik dat toch 70 procent van m’n tijd met Nederland bezig? Ik ben al jaren coach van startende bedrijven en eigenlijk zijn die starters waarmee ik te maken krijg, voor mij inspirerender dan de Richard Bransons of de Bill Gatesen van deze wereld. Dan zegt iemand die ik heb begeleid: ‘Je hebt twee jaar lang op me ingepraat dat ik dat probleem moet zien te vermijden, en nu zit je er zelf middenin.” Dan weet ik dat het elke keer weer de eerste keer is, omdat het steeds weer anders is.”

 
Lees het hele artikel
Je kunt dit artikel lezen nadat je bent ingelogd. Ben je nieuw bij AG Connect, registreer je dan gratis!

Registreren

  • Direct toegang tot AGConnect.nl
  • Dagelijks een AGConnect nieuwsbrief
  • 30 dagen onbeperkte toegang tot AGConnect.nl

Ben je abonnee, maar heb je nog geen account? Neem contact met ons op!